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Biocombustible fácil a partir de madera de pino gracias a una nueva levadura ultrarresistente

El desarrollo de una levadura especialmente adaptada va a permitir una elaboración más eficaz de etanol a partir de madera de pino pretratada.

La investigación que lo ha hecho posible abre una nueva y prometedora vía para la producción sostenible de biocombustibles con los que reemplazar al menguante petróleo.

El interés hacia la elaboración de etanol a partir de biomasa como la del pino se remonta a bastante tiempo atrás, pero el impedimento que ha obstaculizado su uso es que se trata de un material notoriamente difícil de fermentar.

Y es una lástima, porque la gran ventaja de maderas como la del pino, es que poseen una gran cantidad de azúcares que las levaduras podrían utilizar. Ya se utilizan levaduras en la producción de etanol a partir del maíz o de la caña de azúcar, los cuales son materiales de fermentación mucho más fácil, pero la madera de pino se ha resistido, hasta ahora.

El equipo de la microbióloga Joy Doran-Peterson, de la Universidad de Georgia, en Estados Unidos, ha desarrollado una levadura que incrementa, de manera notable, la cantidad de etanol que puede obtenerse de la madera de pino.

El proceso estándar comienza con un pretratamiento mediante calor y sustancias químicas, que dejan la madera en un estado que facilita a las enzimas degradar la celulosa descomponiéndola en azúcares.

En cuanto los azúcares son liberados, la levadura los transforma en etanol, pero los compuestos producidos durante el pretratamiento tienden a matar hasta a las cepas industriales más resistentes de levadura, haciendo difícil la producción de etanol.

Aquí es donde entra en escena la innovación del equipo de Doran-Peterson. Ella y G. Matt Hawkins emplearon la evolución, así como la capacidad de adaptación de la Saccharomyces cerevisiae, una especie de levadura usada comúnmente en la industria para la producción de etanol de maíz, para generar una "superlevadura".

Su investigación demuestra que la superlevadura hace su trabajo de fermentación con gran eficacia, soportando los compuestos tóxicos que afectan a otras levaduras. El resultado es la producción de etanol a partir de concentraciones más elevadas de madera pretratada de pino que las logradas en otras investigaciones de las que se tenga noticia.

Vea una pequeña presentacion de este proyecto en video aquí.

Fuente : http://noticiasdelaciencia.com 16/01/2012

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